Descubren al «eslabón perdido» del Tyrannosaurus Rex

Se trata del Daspletosaurus, un gran tiranosaurio que se ha propuesto como un antepasado del propio T. rex.

Por Alcides Blanco para Noticias La Insuperable

Desde la década de 1990 se ha instalado un debate científico en torno al Daspletosaurus, un gran tiranosaurio conocido de Montana y Alberta, que se ha propuesto como un antepasado del propio Tyrannosaurus Rex. Pero, la polémica se debilitaba al no haberse hallado los fósiles de un buen ejemplar.

Un pormenorizado estudio presentado por los científicos Elías A. Warshaw, y Denver W. Fowler, paleontólogos de la Universidad de Montana, en la Revista Peerj, analiza una nueva especie de este grupo, el Daspletosaurus wilsoni, de hace unos 76 millones de años, y vuelve a encender el debate.

Según indican los especialistas, el Daspletosaurus wilsoni muestra una combinación única de características ancestrales y derivadas, que incluyen un proceso cornual del lagrimal reducido en altura en relación con Daspletosaurus torosus y tiranosaurinos más basales, y un prefrontal con un eje largo orientado más rostralmente que en Daspletosaurus horneri y más Tiranosaurinos derivados.

La descripción de este taxón proporciona información sobre el modo evolutivo en Tyrannosaurinae, dando fuerza a las hipótesis previas de anagénesis dentro de Daspletosaurus y aumentando la resolución con la que se puede reconstruir la evolución de este linaje.

De esta manera, el Daspletosaurus wilsoni se sitúa en un «punto intermedio» o «eslabón perdido» entre las especies de tiranosaurios más viejas y más jóvenes. Estos hallazgos sugieren que investigaciones previas fueron correctas al identificar varias especies de Daspletosaurus como un solo linaje evolutivo y respaldan el descenso de Tyrannosaurus Rex de este grupo.

Los nodos grises denotan Daspletosaurus, la estrella denota D. wilsoni, y los números de cada nodo son soporte de arranque. La reconstrucción del cráneo representa el holotipo de D. wilsoni, BDM 107 (material conocido en blanco).

Evolución

En el Cretácico superior de América del Norte, muchas familias de dinosaurios están representadas por múltiples especies estrechamente relacionadas. Anteriormente se pensaba que estos representaban la diversidad, es decir, que vivían al mismo tiempo, lo que sería evidencia de una evolución ramificada. Sin embargo, una gran cantidad de nuevos especímenes y una mejor comprensión de su ubicación en el tiempo ha cambiado lo que pensamos.

Ahora podemos ver que muchas de estas especies están muy finamente separadas unas de otras en el tiempo, formando escalones consecutivos en forma de escalera en un solo linaje evolutivo donde una especie ancestral evoluciona directamente en una especie descendiente. Esto se llama el modo de evolución de «anagénesis» y se contrasta con la «cladogénesis«, donde los eventos de ramificación sucesivos producen muchas especies que están estrechamente relacionadas y, por lo tanto, se parecen entre sí, pero representan «primos» evolutivos en lugar de ancestros y descendientes.

El nuevo estudio respalda la adición de tiranosaurios a una lista cada vez mayor de dinosaurios (incluidos los dinosaurios con cuernos y pico de pato) para los que se ha propuesto la anagénesis (evolución lineal). Esto parece sugerir que la evolución lineal está más extendida en los dinosaurios, siendo la evolución ramificada menos frecuente de lo que se pensaba anteriormente.

La nueva especie se basa en un cráneo y un esqueleto parcial (BDM 107) recuperados por el Museo de Dinosaurios de Badlands entre 2017 y 2021. El descubrimiento original fue realizado en 2017. Una excavación cuidadosa alrededor del hueso reveló una premaxila completa, que es el hueso en la punta del hocico.

Maxilar izquierdo de BDM 107. Se muestra en vistas lateral (A) y medial (B). Las abreviaturas son las siguientes: af, fosa anteorbital; aof, fenestra antorbital; ma, antro maxilar; mxf, fenestra maxilar; pmr, receso promaxilar; pmx, fenestra promaxilar; ps, plataforma palatina; nf, agujeros neurovasculares; ns, surcos neurovasculares. La escala es de 10 cm.

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