Nuevos estudios niegan que un fósil del cretácico sea el eslabón perdido de las serpientes

Se publicó un pormenorizado estudio sobre el Tetrapodophis amplectus, una criatura única que vivió hace 110 millones de años en lo que hoy es Brasil.

Por Alcides Blanco para Noticias La Insuperable

El origen de las serpientes sigue siendo una de las transiciones evolutivas más polémicas en la evolución de los vertebrados. El descubrimiento de fósiles de serpientes con extremidades traseras bien formadas proporcionó nuevos conocimientos sobre el origen filogenético y ecológico de las serpientes.

En 2015, Tetrapodophis amplectus, una criatura única que vivió hace 110 millones de años (época del Cretácico temprano) en lo que hoy es Brasil, fue descrita como la primera serpiente conocida con extremidades delanteras y traseras. Pero nuevas investigaciones, publicadas este miércoles en el Journal of Systematic Palaeontology, demuestran que Tetrapodophis amplectus es, en cambio, un lagarto dolicosáurido de cuerpo largo.

Un equipo de científicos comandados por Michael W. Caldwell, paleontólogo e integrante del departamento de ciencias biológicas de la Universidad de Alberta, en Canadá, afirma que «Hace tiempo que se sabe que las serpientes son miembros de un linaje de vertebrados cuadrúpedos que, como resultado de las especializaciones evolutivas, perdieron sus extremidades”.

«En algún lugar del registro fósil de serpientes antiguas hay una forma ancestral que todavía tenía cuatro patas. Por tanto, hace tiempo que se predijo que se encontraría una serpiente con cuatro patas como fósil«. En el nuevo estudio, el profesor Caldwell y sus colegas revelaron una serie de errores en el estudio de la anatomía y la morfología de Tetrapodophis amplectus, rasgos que inicialmente parecían compartirse más estrechamente con las serpientes, lo que sugiere que ésta podría ser la tan buscada serpiente de cuatro patas. «El hallazgo de un fósil de serpiente con cuatro patas podría dar respuesta a muchas cuestiones evolutivas, pero sólo si se trata de una serpiente real«, dijo el profesor Caldwell. «La principal conclusión de nuestro equipo es que el Tetrapodophis amplectus no es en realidad una serpiente y que fue clasificado erróneamente. Más bien, todos los aspectos de su anatomía coinciden con la anatomía observada en un grupo de lagartos marinos extintos del Cretácico conocidos como dolichosaurios«.

Las pistas para llegar a esta conclusión, señaló Caldwell, se escondían en la roca de la que se extrajo el fósil: «Cuando se partió la roca que contenía el espécimen y se descubrió, el esqueleto y el cráneo acabaron en lados opuestos de la losa, con un molde natural que conservaba la forma de cada uno en el lado opuesto«, manifestó Caldwell. «El estudio original sólo describía el cráneo y pasaba por alto el molde natural, que conservaba varios rasgos que dejan claro que Tetrapodophis no tenía el cráneo de una serpiente, ni siquiera de una primitiva«.

Aunque el Tetrapodophis no sea la serpiente de cuatro patas que los paleontólogos indicaron, tiene mucho que enseñarnos, dijo el coautor del estudio Tiago Simões, paleontólogo brasileño, que señaló algunas de las características que lo hacen único. «Uno de los mayores retos del estudio del Tetrapodophis es que es uno de los escamosos fósiles más pequeños jamás encontrados«, dijo Simões. «Es comparable a los escamosos más pequeños que viven hoy en día y que también tienen extremidades reducidas«.

Un reto adicional para el estudio del Tetrapodophis es el acceso al propio espécimen. «No hubo permisos apropiados para el traslado original del espécimen desde Brasil y, desde su publicación original, ha estado alojado en una colección privada con acceso limitado a los investigadores«, afirmó Simões.

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