Estudio científico asegura que las temperaturas extremas han provocado casi un millón de muertes en América Latina en los últimos años

Con el cambio climático, las olas de calor y los frentes fríos están empeorando y cobrando vidas y Buenos Aires no es la excepción.

Por Alcides Blanco para Noticias La Insuperable

A mediados de enero de 2022, el extremo sur de América del Sur sufrió su peor ola de calor en años. En Argentina, las temperaturas en más de 50 ciudades superaron los 40 °C, más de 10 °C más que la temperatura promedio típica en ciudades como Buenos Aires. El calor abrasador provocó incendios forestales, agravó una sequía, dañó la agricultura y colapsó temporalmente el suministro de energía eléctrica de AMBA. También mató oficialmente a 3 personas…, pero serían muchas más.

Con el cambio climático, las olas de calor y los frentes fríos están empeorando y cobrando vidas en todo el mundo: unos 5 millones en los últimos 20 años, según al menos un estudio. En un nuevo estudio publicado este martes en Nature Medicine, un equipo internacional de investigadores estima que casi 900.000 muertes en los años entre 2002 y 2015 podrían atribuirse a las temperaturas extremas en las principales ciudades de América Latina.

Esta es la estimación más detallada en América Latina y la primera para algunas ciudades. La mayoría de los estudios que vinculan las temperaturas extremas con la mortalidad en las ciudades se han realizado en América del Norte, Europa y China. “Hay relativamente poco conocimiento generado localmente que sea específico del Sur Global”, dice Ana Diez Roux, epidemióloga de la Universidad de Drexel y coautora del nuevo estudio. “América Latina, en particular, es una región que no ha recibido mucha atención”.

Y el nuevo artículo tiene una representación mucho mejor de las áreas urbanas en América Latina que los estudios anteriores en la región, dice Antonio Gasparrini, epidemiólogo ambiental de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres. “Entonces, esto ya es una mejora”.

Para estimar cuántas personas murieron a causa del calor o el frío intensos, los investigadores del proyecto Urban Health in Latin America, que estudia cómo los entornos urbanos y las políticas afectan la salud de los residentes de las ciudades en América Latina, analizaron los datos de mortalidad entre 2002 y 2015 de los registros de 326 ciudades con más de 100.000 habitantes, en nueve países de América Latina. Calcularon las temperaturas diarias promedio y estimaron el rango de temperatura para cada ciudad a partir de un conjunto de datos públicos de condiciones atmosféricas. Si ocurría una muerte en los 18 días más calurosos o en los 18 más fríos que experimentaba cada ciudad en un año típico, la relacionaban con temperaturas extremas. Usando un modelo estadístico, los investigadores compararon el riesgo de morir en días muy cálidos y fríos, y este riesgo con el riesgo de morir en días templados. Descubrieron que en las metrópolis latinoamericanas, casi el 6%, casi 1 millón de todas las muertes entre esos años ocurrieron en días de calor y frío extremos.

RR específico de la ciudad de mortalidad relacionada con el calor por aumento de 1 °C por encima del percentil 95 (P95) de temperatura diaria observada en 326 ciudades de América Latina.

Cuando el equipo analizó la causa específica de estas muertes en los registros, encontró, de acuerdo con estudios anteriores, que las temperaturas extremas a menudo están relacionadas con muertes por enfermedades cardiovasculares y respiratorias. El calor extremo hace que el corazón bombee más sangre y provoca deshidratación y estrés pulmonar. El frío extremo, por otro lado, puede hacer que el corazón bombee menos sangre y causar hipotensión y, en algunos casos, insuficiencia orgánica.

El equipo también descubrió que los adultos mayores son especialmente vulnerables a las temperaturas extremas, correspondiéndoles un 7,5 % de las muertes relacionadas con el calor y el frío extremos durante el período de estudio. Aunque las cifras varían de un año a otro, en 2015, por ejemplo, más de 16 000 muertes (de casi 855 000) entre personas de 65 años o más se atribuyeron a temperaturas extremas. Se prevé que el envejecimiento de la población de América Latina aumente más rápidamente que en otras partes del mundo: del 9 % en 2020 al 19 % en 2050, según algunas estimaciones. Una población que envejece combinada con la alta urbanización de América Latina (más del 80% de la población vive en ciudades) y el empeoramiento de los impactos del cambio climático “hacen que las temperaturas extremas sean un peligro realmente alarmante o peligroso para las ciudades de América Latina en el siglo XXI”. dice Josiah Kephart, epidemiólogo ambiental de Drexel, quien dirigió el nuevo estudio.

Aunque las muertes en días extremadamente fríos (alrededor de 785 000) fueron mucho más altas que las de días extremadamente calurosos (alrededor de 103 000), en general hubo más días con frío intenso, lo que podría explicar esta diferencia. Pero para algunas ciudades, como Buenos Aires, Río de Janeiro y Mérida, el calor es más letal que el frío.

Los investigadores estimaron que en los días muy calurosos, la probabilidad de morir aumenta en un 5,7 % por cada 1 °C de aumento en la temperatura.

Es muy alarmante lo rápido que aumenta el riesgo de mortalidad a altas temperaturas incluso en 1°”, dice Kephart.

Rosana Abrutzky, socióloga del Instituto de Investigaciones Gino Germani de la Universidad de Buenos Aires, lo sabe muy bien.Durante el verano es cuando los cambios de temperatura tienen un impacto más fuerte e inmediato”, dice ella. “No hay una forma rápida de escapar de las temperaturas”. En un estudio de 2019, ella y sus colegas determinaron que las muertes diarias aumentaron un 43 % durante una ola de calor en diciembre de 2013 en Buenos Aires.

Sobre el estudio actual, Abrutzky dice que obtener este tipo de datos completos no es fácil. Aunque las tendencias regionales, como la vulnerabilidad de los ancianos a las temperaturas extremas, son valiosas, no se pueden establecer razones específicas detrás de las muertes a partir de este estudio, agrega. “Todo depende no solo de los diferentes climas, sino también de las diferentes características de la población”, aseguró.

América Latina tiene altos niveles de desigualdad, dice Diez Roux, lo que hace que los grupos marginados sean más vulnerables a los impactos en la salud de las temperaturas extremas. Para muchas personas, dice, el aire acondicionado y la calefacción son un lujo. El equipo ahora está trabajando para desentrañar cómo ciertas desigualdades, como las condiciones de vivienda y el acceso a espacios verdes, afectan las muertes que ocurren en días cálidos o fríos. En las próximas décadas, se prevé que América Latina experimente un aumento sustancial en la frecuencia de las olas de calor, por lo que el equipo también está analizando las proyecciones de temperatura en estas ciudades dentro de 50 años para estimar cómo aumentarán estas muertes y qué ciudades serán las más difíciles.

Desde 2018, los investigadores, incluido Abrutzky, se han asociado con agencias locales en Buenos Aires y el servicio meteorológico de la ciudad para tener un sistema de alerta temprana para temperaturas extremas, lo que permite que los ciudadanos y los servicios de salud estén preparados para las víctimas. En el último año, dice, han estado trabajando para replicar esto en otras ciudades del país. Diez Roux espera que estos nuevos resultados a nivel de ciudad puedan empoderar a los gobiernos locales y nacionales para implementar estrategias de mitigación y adaptación; muchas de estas son las mismas tácticas aplicadas para mitigar el cambio climático.

Esperamos que hacer que este problema sea visible para la región con esta información local aumente la conciencia”, dice Diez Roux, y “un sentido de urgencia para abordar el cambio climático en nuestros países y en nuestras ciudades”.

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