Gran Bretaña: confirman el nacimiento de niños fecundados in vitro con ADN de tres padres

Científicos utilizaron la técnica reproductiva conocida como reemplazo mitocondrial.

Ocho años después de que el Reino Unido se convirtiera en el primer país en regular la técnica reproductiva conocida como reemplazo mitocondrial, ha surgido la noticia de que han nacido niños mediante el procedimiento. La Autoridad de Fertilización y Embriología Humana (HFEA), el regulador de fertilidad del Reino Unido, confirmó que al menos cinco niños del Reino Unido habían nacido utilizando el procedimiento hasta abril de 2023.

La confirmación, informan desde Nature, se produjo en respuesta a una solicitud de libertad de información del periódico The Guardian. La HFEA no proporcionó más información sobre el procedimiento o los niños. “Es una noticia emocionante, pero al mismo tiempo no nos dice nada sobre si el método realmente funcionó”, dice Dagan Wells, genetista reproductivo de la Universidad de Oxford, Reino Unido. “Hay preguntas abiertas y necesitamos obtener respuestas lo antes posible”.

La terapia de reemplazo mitocondrial (MRT), que se legalizó en el Reino Unido en 2015, tiene como objetivo prevenir la herencia de afecciones de salud graves causadas por mutaciones en las mitocondrias, los orgánulos productores de energía de las células; tales mutaciones a menudo afectan el corazón, el cerebro y los músculos.

El procedimiento, a veces llamado fertilización in vitro (FIV) de tres personas, implica mover material genético nuclear de un óvulo o embrión unicelular con mitocondrias que causan enfermedades a un óvulo o embrión de donante al que se le ha extraído su material genético nuclear.

Tres padres

Debido a que los embriones combinan el esperma y el óvulo de los padres biológicos con diminutas estructuras similares a baterías llamadas mitocondrias del óvulo de la donante, el bebé resultante tiene ADN de la madre y el padre, además de una pequeña cantidad de material genético (alrededor de 37 genes) de la donante.

Aunque hay ADN de una donante, el 99.8% del ADN del recién nacido procede de la madre y el padre.

Regulación

El procedimiento se ha realizado en otros países, donde su uso no está regulado. En 2016, un médico estadounidense anunció que había utilizado la MRT con éxito para prevenir la enfermedad mitocondrial en un bebé, en un procedimiento realizado en México. También han nacido niños a través de transferencias mitocondriales realizadas en Grecia y Ucrania para tratar la infertilidad. El año pasado, Australia se convirtió en el segundo país en aprobar MRT. Pero el procedimiento sigue restringido en muchos otros países.

Dudas y certezas

Las transferencias mitocondriales informadas por The Guardian se realizaron en el Centro de Fertilidad de Newcastle, la única clínica del Reino Unido con licencia para realizar MRT. Según la normativa vigente, la HFEA debe aprobar cada uso caso por caso. Los investigadores están ansiosos por aprender más de los procedimientos del Reino Unido a medida que comienzan a realizar sus propios ensayos. “Si hay cosas negativas que considerar, debemos saberlas lo antes posible”, dice Wells.

Saber qué tan bien funcionaron los procedimientos y si los bebés están libres de enfermedades mitocondriales es crucial, dice Robin Lovell-Badge, bióloga del desarrollo del Instituto Francis Crick en Londres, quien hizo una declaración al Centro de Medios de Ciencia del Reino Unido. Lovell-Badge también quiere saber «si existe algún riesgo de que desarrollen problemas más adelante en la vida o, si son mujeres, si su descendencia corre el riesgo de tener la enfermedad«. Este riesgo podría surgir durante el procedimiento, cuando, inevitablemente, se transfiere una pequeña cantidad de mitocondrias al óvulo o embrión de la donante. Wells quiere saber el alcance de este «remanente» en los casos del Reino Unido y si los niveles muy bajos de mitocondrias portadoras de mutaciones causan o no problemas de salud.

Los científicos también quieren saber si los niveles de mitocondrias mutantes que se transfieren se mantienen estables a lo largo del tiempo. Los estudios en animales y células han encontrado que, en algunos casos, las mitocondrias transferidas pueden aumentar notablemente con el tiempo, reemplazando las mitocondrias del donante en las células, un fenómeno conocido como reversión. Y esto puede suceder en humanos.

Este año, Wells y sus colegas observaron una reversión después de usar MRT para tratar la infertilidad en un ensayo de 25 parejas en Grecia. De los 6 niños nacidos, 5 tenían ADN mitocondrial que provenía casi en su totalidad del donante en células de sangre, cordón umbilical y otros tejidos muestreados. Sin embargo, las células de un niño tenían altos niveles de mitocondrias heredadas de la madre: 30 a 60 % del total. Cuando se implantó el embrión, menos del 1 % de sus mitocondrias se transfirieron del óvulo materno.

La reversión parece no haber tenido efecto en la salud del niño. «Si hubiéramos estado haciendo el mismo procedimiento para evitar un trastorno del ADN mitocondrial, entonces esto podría ser motivo de preocupación«, dice Wells. “Así que esa es una gran pregunta que tenemos: ¿se ha visto alguna reversión en alguno de estos niños?” No está claro por qué la proporción de mitocondrias potencialmente causantes de enfermedades puede aumentar tan dramáticamente después de la transferencia mitocondrial y durante el desarrollo. Una posibilidad es que los factores genéticos permitan que el linaje mitocondrial materno se replique de manera más eficiente que las mitocondrias en el óvulo o el embrión de la donante, dice Wells. Si es así, podría valer la pena hacer coincidir el donante y el receptor sobre la base de las similitudes en su ADN mitocondrial, agrega; esto reduciría potencialmente la capacidad de un linaje para replicar a otro.

Puede haber otras formas de prevenir la reversión, afirma en tanto Shoukhrat Mitalipov, biólogo reproductivo de la Universidad de Salud y Ciencias de Oregón en Portland, que formó parte del ensayo de infertilidad. En los cinco niños que obtuvieron casi todas sus mitocondrias de un donante, los investigadores congelaron los óvulos de la madre antes de transferir el material genético nuclear a óvulos de donantes frescos. Ambos huevos estaban frescos durante la transferencia que creó al niño en el que se produjo la reversión. “Todavía estamos desconcertados sobre si congelar el óvulo de la madre es realmente beneficioso”, dice.

Los primeros nacimientos de MRT en el Reino Unido también brindan la oportunidad de evaluar el enfoque cauteloso del país para permitir el procedimiento. “Le da al público en general cierta tranquilidad de que este tipo de procedimientos de vanguardia, que superan los límites científicos pero también éticos, se están realizando con la supervisión adecuada”, dice Wells. Pero el hecho de que solo una clínica del Reino Unido pueda realizar MRT probablemente haya creado un cuello de botella para el tratamiento, agrega. “Hay ventajas y desventajas”.

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