¿Por qué brilla el Sol?

Científicos logran la primera prueba experimental de cómo brillan las estrellas

Por la Redacción de Noticias La Insuperable

Científicos han detectado por primera vez neutrinos formados durante un proceso misterioso en el Sol. Es la primera prueba experimental de la ocurrencia del llamado ciclo CNO en nuestra principal estrella. El descubrimiento podría ayudar a revelar la estructura de nuestro Sol y los elementos dentro de su núcleo, y a la vez permitirnos entender mejor otros fenómenos en todo el universo, como las supernovas o las estrellas distantes.

Las estrellas, en su núcleo, realizan las reacciones que transforman hidrógeno en helio, liberando así la energía que hace que brillen y que, en el caso del Sol, posibilita la vida en la Tierra. Es por esto, que un equipo de científicos ha logrado la primera prueba experimental de cómo brillan las estrellas masivas.

El hidrógeno es el elemento químico más abundante en el Universo y tanto el Sol como el resto de estrellas nacen cuando comienzan a fusionar hidrógeno para producir helio, que se va concentrando en el centro de las estrellas. Este proceso, que el Sol lleva haciendo 4.500 millones de años, se repite durante buena parte de sus vidas.

Es la primera vez que los investigadores han sido capaces de recoger esos neutrinos que son pruebas directas del llamado ciclo CNO (carbono-nitrógeno-oxígeno). De este modo, la humanidad ha visto pruebas del mecanismo que convierte el hidrógeno en helio en todo el universo. También confirma las teorías sobre ese ciclo, incluyendo el hecho de que representa solo el 1% de la energía del Sol. La detección se hizo usando la Colaboración Borexino, un vasto experimento de física de partículas localizado en Italia, en el Laboratori Nazionali del Gran Sasso del INFN, donde trabajan investigadores de todo el mundo. Su objetivo es comprender mejor los procesos que alimentan al Sol, así como los de otras estrellas. Las estrellas brillan por la fusión nuclear del hidrógeno en helio. Esto puede suceder de dos maneras: lo que se llama la cadena protón-protón o pp, que involucra solo al hidrógeno y al helio, o el ciclo carbono-nitrógeno-oxígeno o CNO, donde la fusión es catalizada por el carbono, el nitrógeno y el oxígeno.

En nuestro propio Sol, y en otras estrellas de tamaño similar, la cadena pp representa alrededor del 99% de la energía. El ciclo CNO también representa una diminuta pero importante parte de la producción de energía, y hasta ahora, a los científicos les ha costado estudiarlo. El pequeño número de neutrinos significa que son difíciles de separar de las señales de fondo. Ahora, gracias a que el detector de Borexino es sensible y está altamente afinado para poder bloquear el ruido de fondo, logró identificar los neutrinos que hasta ahora habían sido un misterio, pese a su número bajo.

Las mediciones de estos neutrinos tienen el potencial de resolver las incertidumbres sobre la composición del núcleo solar y ofrecen conocimientos cruciales sobre la formación de estrellas pesadas“, escribió Gabriel Orebi Gann, de la Universidad de California en Berkeley.

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