Un diente fósil de una niña de hace 130.000 años devela el misterio de los denisovanos en Asia

¿Qué vincula un hueso de un dedo y algunos dientes fósiles encontrados en las remotas montañas Altai de Siberia con un solo diente encontrado en los paisajes de piedra caliza de Laos tropical? La respuesta ha sido establecida por un equipo internacional de investigadores.

Por Alcides Blanco para Noticias La Insuperable

Crédito: Fabrice Demeter (University of Copenhagen/CNRS Paris)

Un diente humano que se encontró por casualidad durante un estudio arqueológico en un área remota de Laos ha servido como demostración para un grupo de científicos que el mismo se originó a partir de la misma población humana antigua reconocida por primera vez en la cueva Denisova (apodada los denisovanos), en las montañas Altai de Siberia (Rusia). El equipo de investigación hizo el importante descubrimiento durante su campaña de excavación de 2018 en el norte de Laos. La nueva cueva Tam Ngu Hao 2, también conocida como cueva Cobra, se encuentra cerca de la famosa cueva Tam Pa Ling, donde anteriormente se habían encontrado otros importantes fósiles humanos (Homo sapiens) de 70.000 años de antigüedad. Los investigadores internacionales confían en que los dos sitios antiguos están vinculados a las ocupaciones de Denisovans a pesar de estar separados por miles de kilómetros.

Cueva en Laos

Sus hallazgos han sido publicados ayer en Nature Communications, dirigidos por la Universidad de Copenhague y respaldados por trabajos microarqueológicos realizados en la Universidad de Flinders y análisis geocronológicos en la Universidad Macquarie y la Universidad Southern Cross en Australia. El autor principal y profesor asociado de paleontología en la Universidad de Copenhague, Fabrice Demeter, afirma que los sedimentos de la cueva contenían dientes de herbívoros gigantes, elefantes antiguos y rinocerontes que se sabía que vivían en ambientes boscosos. “Después de todo este trabajo siguiendo las muchas pistas escritas en fósiles de áreas geográficas muy diferentes, nuestros hallazgos son significativos”, dice el profesor Demeter.

Este fósil representa el primer descubrimiento de denisovanos en el sudeste asiático y muestra que los denisovanos estaban en el sur al menos hasta Laos. Esto está de acuerdo con la evidencia genética encontrada en las poblaciones modernas del sudeste asiático”. Tras un análisis muy detallado de la forma de este diente, el equipo de investigación identificó muchas similitudes con los dientes de Denisovan encontrados en la meseta tibetana, el único otro lugar donde se han encontrado fósiles de Denisovan. Esto sugirió que lo más probable es que fuera un denisovano que vivió hace entre 164 000 y 131 000 años en los cálidos trópicos del norte de Laos.

El profesor asociado Mike Morley del Laboratorio de Microarqueología de la Universidad de Flinders dice que el sitio de la cueva llamado Tam Ngu Hao 2 (cueva Cobra) se encontró en lo alto de las montañas de piedra caliza que contenían restos de un antiguo sedimento de cueva cementado lleno de fósiles. «Básicamente, hemos encontrado la ‘pistola humeante’: este diente denisovano muestra que alguna vez estuvieron presentes tan al sur en los paisajes kársticos de Laos«, dice el profesor asociado Morley. La complejidad del sitio creó un desafío para la datación y requirió dos equipos australianos.

El equipo de la Universidad de Macquarie, dirigido por la profesora asociada Kira Westaway, proporcionó la datación de los sedimentos de las cuevas que rodean a los fósiles; y el equipo de la Universidad Southern Cross dirigido por el profesor asociado Renaud Joannes-Boyau realizó la datación directa de los restos fósiles desenterrados. “Establecer un contexto sedimentario para el lugar de descanso final de los fósiles proporciona una verificación interna de la integridad del hallazgo; si los sedimentos y los fósiles tienen una edad similar, como se ve en Tam Ngu Hao 2, entonces sabemos que los fósiles fueron enterrados poco después de que el organismo muriera”, dice la profesora asociada Kira Westaway.

La datación directa de los restos fósiles es crucial si queremos comprender la sucesión de eventos y especies en el paisaje. “La buena concordancia de las diferentes técnicas de datación, tanto en sedimentos como en fósiles, atestiguan la calidad de la cronología para las especies en la región. Y esto tiene muchas implicaciones para la movilidad de la población en el paisaje”, dice el profesor asociado Renaud Joannes-Boyau de la Universidad Southern Cross.

Profesor asociado Renaud Joannes-Boyau en los laboratorios GARG (Grupo de Investigación de Geoarqueología y Arqueometría) de la Universidad Southern Cross.

Los fósiles probablemente se esparcieron por el paisaje cuando fueron arrastrados a la cueva durante una inundación que depositó los sedimentos y los fósiles. Desafortunadamente, a diferencia de la cueva Denisova, las condiciones húmedas en Laos significaron que el ADN antiguo no se conservó. Sin embargo, los científicos arqueológicos encontraron proteínas antiguas que sugerían que el fósil era un ser humano joven, probablemente femenino, de entre 3,5 y 8,5 años. El hallazgo sugiere que el sudeste asiático fue un punto de acceso de diversidad para los humanos con al menos cinco especies diferentes que establecieron campamentos en diferentes momentos; Homo erectus, los denisovanos/neandertales, Homo floresiensis, Homo luzonensis y Homo sapiens. Las cuevas del sudeste asiático podrían proporcionar la siguiente pista y más pruebas sólidas para comprender estas complejas relaciones demográficas.

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