Científicos descubren fósiles ‘fantasmas’

El descubrimiento de fósiles ‘fantasmas’ revela la resistencia del plancton frente a eventos de calentamiento global pasados.

Las imágenes muestran impresiones de una cubierta de pared celular colapsada (cocosfera) en la superficie de un fragmento de materia orgánica antigua (izquierda) con placas individuales ampliadas (jarabes) para mostrar la notable conservación de estructuras a escala submicrónica (derecha). La imagen azul se invierte para dar una imagen fósil virtual, es decir, para mostrar la forma 3D original. Las losas originales fueron removidas del sedimento por disolución, dejando solo rastros de fantasmas. Crédito: SM Slater, P. Bowen/Science Journal

Un equipo internacional de científicos del University College London (UCL), el Museo sueco de Historia Natural, el Museo de Historia Natural (Londres) y la Universidad de Florencia ha encontrado un tipo notable de fosilización que ha pasado prácticamente desapercibido hasta ahora.

Los fósiles, indican desde Prematch, son huellas dactilares microscópicas, o «fantasmas», de plancton unicelular, llamados cocolitóforos, que vivieron en los mares hace millones de años, y su descubrimiento revolucionó nuestra comprensión de cómo el cambio climático afecta al plancton en los océanos.

Los cocolitóforos son importantes en los océanos actuales, ya que proporcionan gran parte del oxígeno que respiramos, sustentan las redes alimentarias marinas y atrapan el carbono en los sedimentos del fondo marino. Son un tipo de plancton microscópico que envuelven sus células con lajas duras de piedra caliza, llamadas cocolitos, que son las que suelen descomponerse en las rocas.

Se han documentado disminuciones en la abundancia de estos fósiles a partir de varios eventos previos al calentamiento global, lo que indica que este plancton se ha visto gravemente afectado por el cambio climático y la acidificación de los océanos.

El estudio, publicado hace unos días en la revista Science, concluye que este hallazgo implica que una interpretación literal del registro fósil puede ser engañosa y demuestra que el nanoplancton fue más resistente a los eventos de calentamiento pasados ​​de lo que sugeriría la evidencia fósil tradicional.

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