Descubren que los humanos ya consumían tabaco hace 12.000 años

Un grupo de arqueólogos ha encontrado en un desierto de Utah (Estados Unidos) unas semillas carbonizadas de más de 12.000 años de antigüedad que comprobarían que los humanos ya utilizaban el tabaco miles de años antes de lo que se creía.

Por Alcides Blanco para Noticias La Insuperable

Foto: Daron Duke

Semillas carbonizadas encontradas en el desierto de Utah, en Estados Unidos, representan el uso humano de tabaco más antiguo conocido, y evidencia que algunas de las primeras personas que llegaron a las Américas usaron la planta, según surge de una nueva investigación. El descubrimiento revela que los humanos consumieron tabaco unos 9.000 años antes de lo que se pensaba, dijeron los investigadores.

De todas las plantas intoxicantes que los humanos usan y abusan, se puede decir que el tabaco ha tenido el impacto social y económico más crítico, dijeron los científicos en un estudio publicado en Nature Humane Behaviour. A menudo desempeñó funciones sagradas, ceremoniales o médicas entre los antiguos mayas y otros grupos indígenas estadounidenses, y ayudó a impulsar la economía colonial estadounidense y, por lo tanto, la expansión occidental en todo el Nuevo Mundo.

Además de fumar, masticar y aspirar, las personas han consumido tabaco de diferentes formas a lo largo de los siglos. Por ejemplo, los antiguos rituales mayas pueden haber utilizado en ocasiones enemas intoxicantes de fluidos mezclados con tabaco, y los médicos ingleses del siglo XVIII aplicaron enemas de humo de tabaco a las víctimas de ahogamiento en un intento por salvarles la vida.

Hasta ahora, la evidencia más temprana conocida del consumo de tabaco en humanos era la nicotina encontrada en pipas de fumar en Alabama que se remonta a unos 3.300 años, según una investigación publicada en 2018 en el Journal of Archaeological Science: Reports. Ahora, los científicos han descubierto señales de que las personas consumían tabaco unos 9.000 años antes de lo que se pensaba.

En el nuevo estudio, los arqueólogos excavaron los restos de un campamento de cazadores-recolectores en marismas en el desierto del Gran Lago Salado en Utah. El viento ayudó a exponer el sitio con el tiempo, dijo el autor principal del estudio, Daron Duke, arqueólogo del Far Western Anthropological Research Group en Henderson, Nevada.

Los científicos identificaron una antigua chimenea intacta rodeada de artefactos de piedra, como puntas de lanza que se usan comúnmente para cazar animales grandes. El hogar también contenía más de 2.000 huesos y fragmentos de huesos, en su mayoría pertenecientes a patos, cuyas marcas de corte y otras evidencias sugerían que la gente allí cocinaba y comía.

Foto: Daron Duke

La chimenea contenía trozos de madera de sauce carbonizada que probablemente era la mejor opción de leña en la región, como ocurre comúnmente en las áreas cercanas modernas. Luego, los investigadores analizaron la madera con datación por carbono, lo que implica medir la cantidad de una forma radiactiva de carbono con una tasa conocida de descomposición; los resultados sugirieron que esta madera tenía unos 12.300 años.

Dentro de la chimenea, los científicos encontraron los restos de cuatro semillas de tabaco carbonizadas. “Las semillas de tabaco fueron una sorpresa inesperada“, dijo Duke a WordsSideKick.com.

Aunque los investigadores no pueden decir con certeza cómo usaban el tabaco las personas en este sitio, dijeron que las semillas insinuaban la presencia de hojas de tabaco cargadas de nicotina y tallos florales. Quizás la gente masticaba o fumaba tabaco junto al fuego, dijo el equipo.

Los científicos notaron que otros podrían argumentar que el tabaco no se usó para su nicotina, pero tal vez provenía del estómago de los patos que lo habían comido, o se usaba como combustible para quemar. Los investigadores observaron que las aves no comen tabaco y que el tabaco carece de material leñoso y, por lo tanto, se quema demasiado rápido para generar un fuego de suficiente fuerza o duración para la mayor parte de la cocción.

Estos hallazgos sugieren que las personas consumieron tabaco durante miles de años antes del momento desconocido en el que los humanos domesticaron por primera vez esta planta, dijo Duke. “Las personas en el pasado eran los mejores botánicos e identificaron los valores intoxicantes del tabaco rápidamente al llegar a América“, agregó.

La investigación adicional sobre este y otros sitios antiguos con evidencia de uso de tabaco podría ayudar a arrojar luz sobre las fuerzas culturales impulsoras detrás del cultivo, uso y posterior domesticación del tabaco, dijeron los investigadores.

Hemos estado trabajando para obtener comentarios de los indígenas sobre el significado y la importancia del hallazgo“, afirmó Duke. “Esto no solo nos ayudará a comprender el hallazgo por razones científicas comunes, sino que también nos ayudará a conocer más sobre sus valores para las personas cuyos antepasados acamparon en el sitio y vivieron en toda la región. Esto es realmente importante para el propósito más amplio de hacer esta ciencia en absoluto, por lo que podemos entender las implicaciones de un conjunto diverso de intereses“.

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