Encuentran la pieza del rompecabezas que reescribe la evolución de las aves

El espécimen cambia el orden evolutivo de dos grupos clave.

Por Alcides Blanco para Noticias La Insuperable

A veces la respuesta está al alcance de la mano y no se ve. Pero un diminuto hueso roto, mal identificado durante décadas, ha alterado ahora la visión que tenían los científicos sobre la evolución de las aves. Durante casi 200 años, los zoólogos han dividido a las aves en dos categorías: las que tienen articulaciones móviles en la mandíbula superior que permiten que se mueva la parte superior del pico, y un grupo mucho más pequeño, que incluye avestruces y emúes, con un paladar superior fusionado que les da una menor pico superior ágil.

Emú australiano

Este paladar fusionado también se encuentra en los dinosaurios, incluidos los con plumas que fueron antepasados ​​​​de las aves actuales, por lo que los zoólogos pensaron que los avestruces y sus parientes eran el grupo evolutivo de aves más antiguo, con picos superiores móviles que llegaron más tarde en la historia de las aves.

Ahora, un estudio publicado este miércoles en la prestigiosa Revista Nature, parece echar por tierra con los últimos doscientos años de historia. Un equipo internacional de expertos, encabezado por Juan Benito, del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Cambridge, han identificado un hueso clave del cráneo en un ave antigua que vivió hace casi 67 millones de años, justo antes del devastador impacto de un asteroide que acabó con los dinosaurios.

El hueso, una pieza de la mandíbula superior, se parece mucho a su contraparte móvil en los pollos o patos de hoy, lo que lleva a los investigadores a concluir que el ave antigua también tenía un pico superior articulado. Sospechan que el pico articulado estaba presente en aves aún más antiguas, porque el resto del espécimen indica que era un pariente de Ichthyornis, otra ave antigua que vivió unos 20 millones de años antes. En general, el nuevo análisis sugiere que un pico articulado ya estaba presente en el antepasado de las aves modernas, y un paladar fusionado volvió a evolucionar más tarde en los avestruces y sus parientes.

Las tomografías computarizadas de este fósil incrustado revelaron una mandíbula clave de un ave antigua.
JUAN BENITO Y DANIEL FIELD/UNIVERSIDAD DE CAMBRIDGE

Está cambiando la forma en que hemos estado observando la evolución de las aves desde la época de Linneaus”, dice Christopher Torres, paleontólogo de la Universidad de Ohio, Atenas, en declaraciones recogidas por Gretchen Vogel. “Pensamos que teníamos esto resuelto hace siglos, y ahora finalmente estamos encontrando fósiles que muestran que no lo hicimos. Lo confundimos«.

El fósil, descubierto hace más de 2 décadas en una cantera belga cerca de la frontera con los Países Bajos, fue descrito parcialmente por primera vez en 2002, pero muchas de sus piezas quedaron dentro de un bloque de sedimento. Los paleontólogos Juan Benito y Daniel Field, que estudian la evolución de las aves, tomaron prestado el fósil en 2018 del Museo de Historia Natural de Maastricht para poder usar la tomografía computarizada para obtener imágenes de estos huesos restantes. Esperaban encontrar más cráneos del animal, pero los escaneos iniciales solo revelaron vértebras y costillas. Decepcionados, dejaron el proyecto a un lado durante más de un año. Cuando Benito volvió al fósil, estaba desconcertado por un hueso que el análisis anterior había identificado como parte de un hombro, pero que parecía demasiado pequeño. Se dio cuenta de que la pieza era un fragmento de un hueso que se había partido en dos. Después de identificar la pieza complementaria y juntar las dos, Benito, Field y sus colegas concluyeron que la estructura completa era una parte particularmente delicada del paladar superior, un hueso llamado pterigoideo que es clave para el pico superior articulado. Los investigadores argumentan que el ave es una especie previamente desconocida y la llaman Janavis finalidens, por Janus, el dios romano de los comienzos, los finales y las transiciones. Era un volador costero que surcaba los mares poco profundos que en ese momento cubrían lo que ahora es Bélgica y los Países Bajos, y pesaba aproximadamente 1,5 kilogramos, aproximadamente del tamaño de una garza real.

La paleontóloga de la Universidad de Texas, Austin, Julia Clarke, que estudia la evolución de las aves, llama al fósil de Janavis “una instantánea importante que muestra el cráneo de una manera nueva y se suma a la evidencia de qué colección de rasgos estaba presente en los ancestros de las aves modernas.

En los últimos años se han descrito varios cráneos de su pariente mayor Ichthyornis con huesos que sugerían que el paladar superior del ave podría haber estado articulado, pero la evidencia aún era confusa. Ahora, en el fósil de Janavis, «el hueso del cráneo específico que se materializó fue el que necesitábamos» para mostrar que el pico superior era flexible, dice Field. Torres está de acuerdo. “Es como un rompecabezas donde faltaba esa pieza, y ahora la tenemos”, dice.

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